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La fecondazione in vitro offre speranza in Cina, anche al governo

Era una mattina fredda e nuvolosa di novembre, ma piena di promesse per Guo Meiyan e suo marito: avrebbero finalmente avuto la possibilità di mettere su famiglia.

Quando la signora Guo, 39 anni, è stata portata su una barella in una stanza d’ospedale dove un medico ha trasferito i suoi ovuli, che erano stati raccolti e fecondati, nel suo utero, ha anche provato un senso di terrore.

“Se il trapianto non avrà successo, tutti i soldi che abbiamo speso andranno sprecati, tutto il dolore che ho sopportato sarà sprecato e dovremo ricominciare da capo”, ha detto la signora Guo, che ha viaggiato per 125 miglia fino a Pechino città settentrionale di Zhangjiakou. Lei e suo marito avevano vissuto in hotel per essere vicini all’ospedale per un mese durante la fase finale del processo di fecondazione in vitro.

Sono tra le centinaia di migliaia di coppie cinesi che ogni anno si rivolgono alla tecnologia di riproduzione assistita dopo aver esaurito altre opzioni per rimanere incinta. Viaggiano da ogni angolo del paese verso grandi città come Pechino nella speranza di battere le probabilità di infertilità. Molti attendere in lunghe file fuori dagli ospedali prima dell’alba, solo per la possibilità di un consulto.

Ora, il governo cinese vuole produrre la tecnologia che ha creato legale nel 2001, più accessibile. Ha promesso di coprire parte del costo – in genere diverse migliaia di dollari per ogni round – con l’assicurazione medica nazionale. È una delle oltre una dozzina di misure politiche che i funzionari cinesi stanno lanciando contro quello che considerano un problema molto grande: un tasso di fertilità così basso che la popolazione cinese ha iniziato a ridursi.

La Cina è arrivata a questo punto di svolta prima di altri paesi nella sua fase di sviluppo economico, portando a quella che alcuni demografi chiamano la maledizione di “invecchiare prima di diventare ricchi”. Poiché ogni anno nascono meno bambini e le persone più anziane della Cina vivono più a lungo, il governo è costretto ad affrontare una serie di sfide collegate: una forza lavoro in calo, un sistema pensionistico alle prime armi e una generazione di giovani che non sono interessati ad avere figli .

Sovvenzionare servizi di fertilità come la fecondazione in vitro, una tecnologia che feconda gli ovuli con lo sperma in un laboratorio e trapianta un embrione nell’utero, è “un grosso problema”, ha detto Lin Haiwei, amministratore delegato del Beijing Perfect Family Hospital, dove la signora Guo ha avuto il suo procedura. I pazienti fanno di tutto per pagare i servizi di fertilità. Alcuni di loro raccolgono prestiti da parenti. Gli agricoltori fissano i loro appuntamenti con il raccolto autunnale quando hanno soldi per pagare.

Ma anche se c’è una chiara domanda di servizi per la fertilità, ha detto il signor Lin, il numero di pazienti che visitano l’ospedale diminuisce ogni anno. “Il quadro generale è che le persone sono meno disposte ad avere figli”, ha detto.

Questa è la più grande sfida che la Cina deve affrontare mentre cerca di invertire il suo tasso di natalità in calo. I giovani si lamentano dell’onere finanziario di avere figli e della propria incertezza economica e respingono le idee tradizionali sul ruolo della donna come custode della casa. Molti hanno espresso il desiderio di concentrarsi sulla propria carriera, mentre altri hanno abbracciato uno stile di vita noto come “doppio reddito, niente figli”.

Nonostante questo ostacolo, i funzionari stanno cercando di aumentare uno dei tassi di fertilità più bassi al mondo. Mentre gli esperti affermano che sarebbe quasi impossibile per la popolazione cinese ricominciare a crescere, il paese potrebbe mantenere stabile il suo tasso di natalità. Rendere le tecnologie di riproduzione assistita accessibili a più persone aiuterebbe, proprio come ha aiutato in paesi più ricchi come la Danimarca, ha affermato Ayo Wahlberg, antropologa dell’Università di Copenaghen.

La Cina ha recentemente promesso di costruire almeno una struttura che offra la fecondazione in vitro ogni 2,3-3 milioni di persone entro il 2025. Attualmente conta 539 istituzioni mediche e 27 banche del seme che sono state autorizzate a svolgere la tecnologia di riproduzione assistita. Ogni anno queste strutture forniscono più di a milioni di cicli di fecondazione in vitro e altri servizi di fecondazione assistita. Vengono concepiti circa 300.000 bambini.

Gli esperti affermano che questi sforzi sono modi significativi per aiutare le coppie che vogliono avere figli. Se la Cina può aumentare i servizi in modo conveniente, potrebbe persino essere un modello per altri paesi che stanno affrontando sfide simili con l’infertilità. Ma se farà molto per cambiare la traiettoria demografica della Cina è un’altra questione.

“Il problema è che sta mettendo un cerotto su una ferita zampillante”, ha detto il signor Wahlberg, che è l’autore di un libro sulla fertilità in Cina.

Per coppie come Wang Fang e suo marito, la fecondazione in vitro ha cambiato le loro vite. La signora Wang ha subito due cicli di fecondazione in vitro nel 2016 prima di dare alla luce due gemelli nel 2017. Il primo matrimonio di suo marito è finito con un divorzio perché non erano in grado di avere un figlio.

Sia la signora Wang, un’operaia, che suo marito, un elettricista, hanno lasciato il lavoro durante la gravidanza per prepararsi al parto.

Quando il primo ciclo di fecondazione in vitro è fallito, la coppia si è sentita a pezzi. Hanno appreso che potrebbero aver bisogno di un donatore di sperma, qualcosa che la signora Wang ha tenuto segreto alla famiglia. I suoi genitori pensano che i problemi di fertilità della coppia fossero dovuti a lei.

“Nella nostra città natale, se non hai figli, non saresti in grado di tenere la testa alta”, ha detto la signora Wang. La seconda volta che hanno fatto la fecondazione in vitro, il periodo di attesa di 14 giorni per determinare se avesse avuto successo “sembrava mezzo secolo”, ha detto.

Non appena hanno appreso l’esito, hanno chiamato tutti. I parenti si sono offerti di contribuire con i loro risparmi per aiutare a coprire i costi, che hanno superato i 22.000 dollari, una somma enorme per la coppia, il cui reddito familiare mensile era inferiore a 1.200 dollari quando la signora Wang e suo marito lavoravano.

“La fecondazione in vitro non è un affare una tantum e abbiamo finito i nostri soldi dopo diversi articoli importanti, quindi abbiamo dovuto prendere in prestito denaro per continuare”, ha detto la signora Wang. Se anche solo alcuni di quei costi fossero stati coperti dall’assicurazione medica, come ha detto il governo che ora inizierà a fare, “ci avrebbe sicuramente aiutato e alleggerito un po’ la pressione”.

Ogni ciclo di fecondazione in vitro può costare da $ 5.000 a $ 12.000 e molte coppie devono farlo fino a quattro o cinque volte; ogni round ha una percentuale di successo di circa il 30 percento. In base alle nuove misure del governo, l’assicurazione medica coprirebbe probabilmente circa la metà del costo di un ciclo di fecondazione in vitro, ha affermato il signor Lin del Beijing Perfect Family Hospital.

La politica non è stata attuata, i suoi dettagli non sono chiari e un focolaio mortale di Covid potrebbe ritardare le cose. Tuttavia, il signor Lin è ottimista sul fatto che una versione della politica verrà messa in atto nei prossimi mesi.

Ma è anche realistico riguardo al suo impatto. “È certamente difficile aspettarsi una grande crescita nel nostro settore quando il tasso di fertilità complessivo e la disponibilità ad avere figli si stanno riducendo”, ha affermato Lin.

La Cina ha un rapporto complicato con la fertilità. Per tre decenni, i funzionari hanno limitato le famiglie a un bambino, a volte attraverso misure brutali.

Oggi l’infertilità colpisce il 18% delle coppie in Cina, rispetto a una media globale di circa il 15%. I ricercatori citano diversi fattori, tra cui il fatto che le coppie cinesi spesso aspettano fino a tardi per avere figli e l’uso comune degli aborti, che secondo gli esperti potrebbero influire sulla fertilità.

Su Yue, 32 anni, non ha mai avuto un forte desiderio di avere un bambino, ma suo marito ei suoceri sì. Dopo che la coppia ha provato per diversi anni, sua suocera ha dato loro i soldi per iniziare il trattamento di fecondazione in vitro. Hanno avuto successo l’anno scorso.

La signora Su ama suo figlio, a cui si riferisce affettuosamente come “Cookie”. Ma ha detto che il parto le è costato il lavoro. Stava allattando mentre lavorava da remoto, ma poi il suo capo le ha chiesto di entrare in ufficio. In quanto millennial orientato alla carriera, si lamenta di dover dimettersi.

“La cosa più stressante della fecondazione in vitro è che ho perso il lavoro”, ha detto la signora Su.

Dal suo trapianto, che ha avuto successo, alla fine di novembre, la signora Guo se l’è presa comoda tornando a casa a Zhangjiakou. Il ristorante di piatti caldi che lei e suo marito possiedono è stato occupato durante l’attuale periodo del capodanno lunare. Aiuta ancora e ha trovato il tempo per lavorare a maglia due trapunte per il materasso per il bambino.

Per lo più, però, cerca di riposare a letto, ha detto la signora Guo. “Mi sento male e ho le vertigini tutto il tempo.”


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