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Il K-Pop può rendere cool il Metaverso?

In un vasto studio fuori Seoul, i tecnici si sono rannicchiati davanti ai monitor, guardando i cantanti K-pop dei cartoni animati – almeno uno dei quali aveva la coda – ballare davanti a uno sfondo psichedelico. Una donna con ali di fata svolazzava.

Tutti sullo schermo erano reali, più o meno. I cantanti avevano controparti umane in studio, isolate in cubicoli, con cuffie sul viso e joystick in entrambe le mani. Immerse in un mondo virtuale, stavano gareggiando per entrare a far parte (si spera) della prossima grande band femminile coreana.

La posta in gioco era alta. Alcuni dei loro concorrenti, dopo aver fallito il taglio, erano caduti nella lava ribollente.

Questo, dicono alcuni, è il futuro dell’intrattenimento nel metaverso, offerto dalla Corea del Sud, il banco di prova mondiale per tutto ciò che è tecnologico.

“Ci sono molte persone che vogliono entrare nel metaverso, ma non ha ancora raggiunto la massa critica, dal punto di vista degli utenti”, ha affermato Jung Yoon-hyuk, professore associato presso la School of Media and Communication della Korea University. “Altri luoghi vogliono avventurarsi nel metaverso, ma per avere successo è necessario disporre di buoni contenuti. In Corea, quel contenuto è K-pop”.

Nel metaverso, qualunque cosa sia, esattamente, le normali regole non si applicano. E l’industria dell’intrattenimento coreana sta approfondendo le possibilità, fiduciosa che i fan seguiranno felicemente.

I gruppi K-pop hanno avuto controparti virtuali per anni. Si può vedere Karina, un membro reale della band Aespa Youtube chiacchierando con il suo sé digitale, “ae-Karina”, in uno scambio che si svolge senza soluzione di continuità come la TV a tarda notte.

La società coreana Kakao Entertainment vuole andare oltre. Sta lavorando con una società di giochi mobili, Netmarble, per sviluppare una band K-pop chiamata Mave che esiste solo nel cyberspazio, dove i suoi quattro membri artificiali interagiranno con i fan della vita reale in tutto il mondo.

Kakao è anche dietro “Girl’s Re:verse”, uno spettacolo K-pop-in-the-metaverse, il cui episodio di debutto sulle piattaforme di streaming questo mese è stato visto più di un milione di volte in tre giorni. Per entrambi i progetti, Kakao sta contemplando l’uscita di album, l’approvazione di marchi, videogiochi e fumetti digitali, tra le altre cose.

Rispetto alle loro controparti coreane, le società di media negli Stati Uniti si sono finora impegnate solo in “sperimentazioni leggere” con il metaverso, ha affermato Andrea Wallensteinpresidente e capo analista dei media di Variety Intelligence Platform.

Paesi come la Corea del Sud “sono spesso visti come un banco di prova per come andrà a finire il futuro”, ha affermato Wallenstein. “Se qualche tendenza si sposterà dall’estero agli Stati Uniti, metterei la Corea del Sud in prima linea in termini di chi è più probabile che sia quel trampolino di lancio”.

Gli esperimenti della Corea del Sud con l’intrattenimento virtuale risalgono ad almeno 25 anni fa, alla breve vita di un cantante artificiale chiamato Adamo. Un bambino degli anni ’90, era una creatura pixelata di computer grafica, con un’ampia frangia che copriva gli occhi e una voce roca che si sforzava un po ‘troppo di sembrare sexy. Adam è scomparso dalla scena pubblica dopo aver pubblicato un album nel 1998.

Ma le creazioni digitali come lui, o lui, sono state un segno distintivo della cultura popolare coreana per una generazione. Oggi piace agli “influencer virtuali” coreani Rosa e Lucia avere follower su Instagram nelle sei cifre e promuovere marchi molto reali, come Chevrolet e Gucci.

Gli influencer sono stati appositamente creati per sembrare quasi reali, ma non del tutto; la loro qualità quasi umana fa parte del loro fascino, ha affermato Baik Seung-yup, il creatore di Rozy.

“Vogliamo creare un nuovo genere di contenuti”, ha affermato Baik, che ha stimato che circa il 70% degli influencer virtuali del mondo sono coreani.

Secondo McKinseypiù di 120 miliardi di dollari sono stati spesi a livello globale per lo sviluppo della tecnologia del metaverso nei primi cinque mesi del 2022. Gran parte di questi provenivano da società che operano negli Stati Uniti, ha affermato Matthew Ball, un imprenditore tecnologico che ha scritto un libro sul metaverso.

L’esempio recente di più alto profilo è stato quando Facebook si è ribattezzato “Meta” in un tentativo multimiliardario di abbracciare la prossima frontiera digitale, solo per vedere le sue azioni crollare e i suoi guadagni diminuire.

Il governo sudcoreano sta investendo più di 170 milioni di dollari per sostenere gli sforzi di sviluppo qui, formando quello che chiama un “alleanza metaverso” quello include centinaia di aziende. Mr. Ball ha detto che è uno dei programmi più aggressivi del suo genere. Ma mentre la Corea del Sud può essere “leghe avanti” quando si tratta di pop star sintetiche, se le sue aziende possano assumere un ruolo di primo piano mentre il metaverso si evolve “è una questione aperta”, ha affermato Ball.

Il sostegno del governo alle nuove tecnologie in passato ha dato i suoi frutti alla Corea del Sud. Il paese ha costruito la sua economia moderna negli ultimi decenni sulle spalle dei conglomerati tecnologici e ha piazzato una scommessa vincente sull’industria dei cellulari, gettando le basi affinché diventasse quello che Bernie Cho, un dirigente musicale di Seoul, ha definito “il più cablato e paese senza fili”.

Gli adolescenti qui scorrono i fumetti sui telefoni, consumano innumerevoli ore di drammi coreani senza decoder e seguono con zelo le star del K-pop sui social media e sulle nuove piattaforme. Su Zepeto e Weversei fan interagiscono tra loro, a volte come avatar personalizzabili, e con le loro band preferite.

Kakao Entertainment — un braccio di Kakao, l’azienda tecnologica sudcoreana che fa tutto ciò — annuncia Mave, la sua band artificiale in formazione, come il primo gruppo K-pop creato interamente all’interno del metaverso, utilizzando machine learning, deep fake, face swap e full Tecnologia di produzione 3D. Per conferire loro un appeal globale, la compagnia vuole che le “ragazze” di Mave siano finalmente in grado di conversare, ad esempio, portoghese con un fan brasiliano e mandarino con qualcuno a Taiwan, in modo fluente e convincente.

L’idea, ha affermato Kang Sung-ku, direttore tecnico del progetto, è che una volta che tali esseri virtuali possono simulare conversazioni significative, “nessun vero essere umano sarà mai solo”.

Lo spettacolo canoro di Kakao, “Girl’s Re:verse”, ha un formato familiare di “sopravvivenza” da reality: 30 cantanti, eliminati nel tempo, fino a quando gli ultimi cinque in piedi formano una band. Ma i concorrenti – tutti membri di band K-pop affermate o artisti solisti – competono, scherzano e si incontrano come avatar, in un mondo virtuale chiamato “W”. Le loro vere identità non lo sono rivelato fino a quando non lasciano lo spettacolo (in alcuni casi, attraverso la lava) o arrivano alla fine.

Ci sono pochi limiti all’immaginazione in “W”, che porta i suoi concorrenti dal mare aperto a un palazzo simile a Versailles a un paesaggio desertico. Un avatar è una principessa del cioccolato, nata in un albero di cacao; un altro ha corna da diavolo rosso. Pengsoo, a mascotte pinguino schietto popolare in Corea del Sud, è uno dei giudici.

I concorrenti sono stati coinvolti nella creazione dei loro avatar, ha detto Son Su-jung, un produttore dello spettacolo. Ha detto che parte del punto era dare ai cantanti K-pop – “idoli”, come vengono chiamati – una pausa dagli inesorabili standard di bellezza del settore, lasciando che fossero giudicati dal loro talento, non dal loro aspetto. (Anche se gli avatar, forse va detto, hanno tutti grandi occhi e facce a forma di cuore.)

Lo spettacolo consente anche loro di abbandonare i loro raffinati personaggi pubblici, rilassarsi e fare battute. “Ci si aspetta che gli idoli nel mondo reale siano un prodotto di perfezione, ma speriamo che attraverso questo spettacolo possano lasciar andare quelle pressioni”, ha detto la signora Son.

In una registrazione recente, i problemi tecnici venivano ancora risolti. Il personale di supporto entrava e usciva dai cubicoli per aiutare i cantanti a giocherellare con la loro attrezzatura. Almeno un incidente è arrivato nel primo episodio: “Non riesco a sentirti!” un concorrente ha urlato mentre un giudice le faceva ripetutamente la stessa domanda.

Ma alcune cose sui reality non erano cambiate. Anche gli avatar, a quanto pare, sono incoraggiati a colpire i loro concorrenti.

“Guarda la luce verde”, ha intonato un produttore attraverso un microfono a un concorrente, il cui avatar lo fissava dallo schermo.

“Chi pensi abbia fatto di peggio?” Egli ha detto. “Parla come se stessi spettegolando su qualcuno.”




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