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Gli investitori guardano ai rapporti aziendali con basse aspettative

Gli analisti che prevedono le fortune dell’America aziendale raramente sono stati più pessimisti all’inizio di un anno di quanto non lo siano nel 2023.

Le più grandi aziende del paese stanno per iniziare a rendere pubblici i loro risultati finanziari trimestrali, quando gli analisti riempiranno il management aziendale di domande su profitti e perdite e cercheranno di raccogliere suggerimenti su cosa aspettarsi nei mesi a venire. Dopo che l’indice azionario S&P 500 è sceso di quasi il 20% lo scorso anno, questi rapporti potrebbero aiutare a sostenere il mercato se le cose non vanno così male come sembrano, o trascinarlo ulteriormente verso il basso.

Venerdì, JPMorgan Chase, Bank of America, Citigroup e altri daranno il tono, fornendo una finestra sullo stato dell’economia, sulla fiducia dei consumatori e sull’attività commerciale nei loro comunicati finanziari.

I pronostici di Wall Street prevedono che le società dell’S&P 500 stanno per rivelare un calo aggregato degli utili di circa il 4% nel quarto trimestre dello scorso anno, rispetto allo stesso periodo di un anno fa, secondo FactSet, il primo calo dai primi giorni della pandemia. Si aspettano inoltre che gli utili continuino a diminuire nel primo semestre prima di rimbalzare per finire in rialzo del 4% per l’intero anno, secondo i dati raccolti da Goldman Sachs risalenti al 1986.

Potrebbe non sembrare così male, ma si distingue come la previsione più bassa nella storia recente. È peggio di quanto ci si aspettasse all’inizio del 2009, poco dopo il crollo di Lehman Brothers, e peggio che all’inizio del 2002, mentre la bolla delle dot-com si stava rapidamente sgonfiando.

Gli analisti stanno bilanciando l’aumento dell’inflazione e dei tassi di interesse con un’economia resiliente e alcuni segnali che l’inflazione ha raggiunto il picco. Tendono anche ad essere un gruppo straordinariamente ottimista, quindi le loro aspettative non così grandi sono ancora motivo di allarme per coloro che analizzano le previsioni sugli utili, gli obiettivi di prezzo e altri effimeri prodotti dagli osservatori del mercato a Wall Street.

“Ti dice che le aspettative sono già basse”, ha affermato Ben Snider, analista azionario di Goldman Sachs. “Non voglio dipingere un quadro che gli analisti siano eccessivamente pessimisti. Penso che le stime riflettano quello che è un ambiente di crescita mediocre”.

Per mesi, gli investitori hanno aspettato che il fondo cadesse per l’America aziendale. L’aumento dei costi di tutto, dall’energia alle materie prime e alla manodopera, ha alimentato i timori che la redditività sarebbe crollata. Tuttavia, molte aziende sono state in grado di trasferire costi più elevati ai consumatori senza intaccare le loro vendite, sostenendo i margini di profitto e generando liquidità da spendere in operazioni o dividendi e riacquisti di azioni proprie, che avvantaggiano direttamente gli investitori.

Potrebbe essere in procinto di cambiare.

Si prevede che Amazon riporterà utili del quarto trimestre inferiori di quasi il 50% rispetto all’anno precedente. Anche le aspettative di profitti di Alphabet, Apple, Meta e Microsoft, che hanno un impatto enorme sugli indici azionari a causa delle loro dimensioni, sono diminuite, secondo il FactSet. Le grandi aziende tecnologiche hanno licenziato decine di migliaia di lavoratori nelle ultime settimane.

Tuttavia, tutte queste informazioni si riflettono immediatamente nei prezzi delle azioni, o almeno così sostiene la teoria. Ecco perché gli investitori e gli analisti prestano così tanta attenzione ai commenti dei dirigenti aziendali su come vedono il futuro, anche se le chiamate agli utili sono apparentemente ritenute per parlare del passato.

In queste chiamate, gli analisti mescolano elogi del management con domande puntuali sulla fattibilità delle loro strategie. La discussione di questo trimestre si concentrerà probabilmente sugli effetti dell’inflazione e dei tassi di interesse elevati, sulla probabilità di recessione e sui licenziamenti. Gli investitori ascolteranno anche segnali sull’effetto della riapertura della Cina e sull’impatto delle nuove tasse sul reddito societario.

E gli investitori sono saggi alla pratica comune dei dirigenti che discutono le prospettive delle loro aziende, concedendosi spazio di manovra per la sottoperformance o semplicemente una barra inferiore da battere e aumentare il prezzo delle azioni della loro azienda.

“Le recenti conversazioni con i clienti indicano che alcuni investitori scettici temono che i gestori potrebbero abbassare la palla” i loro ultimi risultati e le prospettive per il 2023, hanno scritto gli analisti di Goldman in una recente nota di ricerca.

Eppure c’è anche motivo di essere sinceramente cauti.

L’inflazione rimane ostinatamente alta, quindi la Federal Reserve dovrebbe continuare ad alzare i tassi di interesse, stringendo le viti sull’economia. I funzionari della banca centrale sono stati irremovibili sul fatto che l’economia debba ammorbidirsi per ridurre l’inflazione, e ciò implica più licenziamenti e una domanda dei consumatori più debole, il che rende più difficile per le aziende aumentare i prezzi.

Questa settimana, la Walt Disney Company ha annunciato modifiche alla sua politica dei prezzi nei parchi a tema, un riconoscimento che potrebbe aver spinto troppo nella ricerca del profitto, mentre FedEx ha affermato che avrebbe ridotto ulteriormente alcuni servizi di consegna nel fine settimana con la diminuzione della domanda per i suoi servizi.

“Quadro generale, ci preoccupiamo di ciò che sta accadendo con la domanda e ciò che sta accadendo ai costi delle aziende”, ha affermato Ron Temple, chief market strategist di Lazard.

Gli analisti di Goldman non si aspettano che gli utili delle società dell’S&P 500 crescano per niente quest’anno, una previsione più pessimistica della media. La stessa banca ha licenziato fino a 3.200 persone questa settimana.

Il rischio maggiore per le aziende e il mercato azionario rimane la campagna della Fed per limitare l’economia e abbassare l’inflazione, spingendo potenzialmente l’economia in recessione. Gli analisti di Goldman vedono un potenziale calo degli utili di oltre il 10% quest’anno in questo scenario.

“Quello che mi preoccupa è che c’è la sensazione che potremmo ancora superare questo periodo con ben poco che vada storto”, ha detto il signor Temple. “C’è troppa compiacenza”.


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